Como a alquimia abriu o caminho para a química

Quando você pensa em “alquimia”, você imagina que bruxos preparam misturas de asas de morcego e sangue? Historiadores contemporâneos gostariam que você reconsiderasse. Alguns pesquisadores vêem a alquimia não como matéria-prima para histórias de “Harry Potter” e cerimônias wiccanas , mas como precursoras da ciência moderna, particularmente da química. Algumas dessas pessoas podem ter estado entre as melhores mentes científicas de suas épocas, trilhas que levaram a insights científicos em todo o mundo.

A alquimia era, em sua essência, uma maneira de as mentes inquisitivas explorarem a maneira como o mundo funcionava, tentando decifrar as funções da natureza e alavancá-las para vários propósitos. Para alcançar esses objetivos, os alquimistas teorizaram que era necessário purificar o espírito, o corpo e a mente.

As pessoas que praticavam alquimia estavam procurando maneiras de (a) produzir elixires que curassem todos os tipos de doenças, e (b) transformar metais básicos (como o chumbo) em preciosos (como o ouro) por meio de um ainda a ser encontrado substância chamada pedra filosofal . Os chineses estavam particularmente interessados ​​na primeira, os europeus ocidentais na segunda.

Desde os primeiros séculos, a China e a Índia estavam praticando uma forma de alquimia. Os europeus praticavam amplamente a alquimia durante a Idade Média (aproximadamente de 1000 aC até 1500) e até mesmo no século XVIII. A popularidade da alquimia diminuiu durante o século 19, mas sobreviveu até então e ainda era praticada no século 20.

Graças, em parte, às crenças que, em última análise, remontaram a Aristóteles e aos filósofos gregos, os alquimistas pensavam que a natureza estava sempre se esforçando para se aperfeiçoar. E como o ouro era o “metal perfeito, em parte porque não enferruja nem mancha, era considerado o fim de tudo, todos os metais. O pensamento era que “todos os outros metais acabariam por se transformar em ouro por processos naturais durante um período muito longo de tempo.

Então, o alquimista estava procurando acelerar esse processo natural no laboratório. Dadas as suposições básicas de seus sistemas de crença, os esforços do alquimista eram inteiramente racionais. Teoricamente, também, a experimentação alquímica poderia dar uma visão das intenções de Deus ao criar o universo do jeito que ele fez”

Com seus caldeirões fervidos e cadinhos intricados, os alquimistas (que eram predominantemente, mas não exclusivamente homens) exibiram uma disposição para experimentar, uma mentalidade de tentativa e erro que explorou várias disciplinas na esperança de iluminar os meandros da natureza através de estudos e pesquisas honestas. Alquimistas consertaram com o processo químico, como corantes e perfumes, e claro, também encontraram maneiras de mudar as propriedades de várias ligas.

Um não frequentou a “Alchemy University” para aprender essas habilidades. Em vez disso, o conhecimento dos mestres alquimistas foi transferido para aprendizes sob um manto de sigilo; porque esse conhecimento era tão poderoso. Os alquimistas escreveram em obscuros símbolos, códigos e metáforas para proteger suas idéias e insights.

Apesar de todo o mistério, nem todas as experiências eram falsas. Lawrence Príncipe, químico e historiador da ciência da Universidade Johns Hopkins, decidiu recriar um experimento de alquimia medieval, que ele esperava que evocasse uma “árvore filosofal” feita de um pedacinho de ouro. (A árvore do filósofo era um precursor da pedra do filéofo.) Ele misturou ouro e mercúrio em um frasco, que depois colocou sob areia quente em seu laboratório. Dias depois, ele ficou surpreso ao ver que a receita tinha de fato funcionado, gerando uma estrutura dourada semelhante a uma árvore que, sem dúvida, teria atraído ainda mais admiração séculos atrás.

Esse tipo de maravilha pode não ter sido possível, se não fosse o trabalho de inúmeros alquimistas de outrora, que frequentemente usavam técnicas como sublimação e destilação, que seriam familiares a qualquer químico moderno.

Da alquimia à química

O médico suíço Paracelsus foi um famoso alquimista do século XVI. Parte profeta, parte metalúrgico, parte médico, tornou-se conhecido como o primeiro toxicologista do mundo, porque percebeu a correlação entre dosagem e toxicidade – que venenos em pequenas doses podem ser úteis para os seres humanos, enquanto doses maiores podem ser fatais. Em seu trabalho, Paracelsus deu origem ao conceito de fazer diagnósticos médicos clínicos e depois tratar condições com medicamentos específicos.

No século XVII, o inventor, filósofo e cientista britânico Robert Boyle queria encontrar o segredo da pedra filosofal, que na tradição alquímica era a força mais poderosa da natureza. Esse poder, ele pensou, era uma chave para os segredos do universo. Embora Boyle seja hoje o mais conhecido por ser o pioneiro do método científico e pela lei em seu nome (a Lei de Boyle diz que o volume de um gás varia inversamente com a pressão), ele ficou encantado com a alquimia por toda a vida.

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Fonte: Howstuffworks