A meça do cabelo mostra qual é a sua dieta

Os aminoácidos, a fonte das moléculas de proteína, são essenciais para a sobrevivência humana. Eles são encontrados em grandes quantidades no corpo humano e são usados principalmente na composição de mechas de cabelo. No entanto, os aminoácidos preservam traços químicos, permitindo rastrear suas origens. De fato, é possível classificar os átomos que compõem essas moléculas de acordo com sua origem geográfica, graças às relações isotópicas registradas. Assim, a partir de cabelos simples, coletados em diferentes salões de cabeleireiro, a equipe do professor Jim Ehleringer (Faculdade de Ciências Biológicas da Universidade de Utah) conseguiu demonstrar uma correlação entre a composição dos cabelos, a dieta e até a categoria socioeconômica de uma pessoa. O trabalho foi publicado na revista Proceedings da National Academy of Sciences.

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Rastrear aminoácidos de acordo com sua razão isotópica

Isótopos. Um elemento químico possui várias “versões” com diferentes massas atômicas: esses são os isótopos. O carbono, por exemplo, possui quinze isótopos conhecidos, sendo o mais abundante o carbono 12, 12C. O carbono 14 14C é, por exemplo, usado para datar técnicas de rochas e sedimentos.

Cada fonte de proteína tem sua própria razão isotópica. Uma vez transformadas em aminoácidos, as proporções, em particular os átomos de carbono, permanecem as mesmas. Da mesma forma, como outro estudo do professor Ehleringer demonstrou, cada fonte de água possui uma abundância isotópica distinta. Assim, é possível “refazer” o caminho percorrido por um aminoácido, desde sua síntese natural até os fios de cabelo no lixo de um salão de cabeleireiro.

A equipe de biólogos viajou por 65 cidades em 20 estados dos EUA, além de 29 cidades adicionais em Salt Lake Valley em torno de sua universidade de origem, com o objetivo de coletar cabelos. Punhado por punhado, os pesquisadores esvaziaram as latas de lixo de vários salões de cabeleireiro. No total, foram estudados cerca de 684 indivíduos diferentes.

 Várias correlações foram observadas a partir da abundância isotópica medida

As proteínas ingeridas pelos seres humanos vêm principalmente do reino animal, seja diretamente através da carne ou de produtos derivados (leite, ovos etc.). Pela análise isotópica, também é possível descobrir que tipo de alimento vegetal foi dado às fazendas. Podemos então classificar as plantas de acordo com duas categorias:

  • Legumes, árvores, arbustos etc. (Que constituem uma variedade de alimentos mais cara, de acordo com o estudo.)
  • Milho, cana-de-açúcar, sorgo etc. (Variedade mais difundida, especialmente nos Estados Unidos)

As razões isotópicas dessas duas categorias são diferenciadas e, assim, permitem aos pesquisadores determinar, a partir de uma mecha de cabelo, qual dieta seguiu um indivíduo em particular. O estudo dessas proporções permitiu aos cientistas determinar uma ligação entre o tipo de dieta, através de estudos isotópicos e o custo médio de vida.

Cabelo, um registro de saúde inesperado? Mais precisa e, acima de tudo, mais confiável do que pesquisas dietéticas – muitas vezes influenciadas pelas lembranças aproximadas das pessoas questionadas – a análise capilar constituiria uma nova maneira de prevenir problemas de saúde associados a uma dieta pobre. Os autores do estudo, por exemplo, estabelecem uma ligação entre o consumo de animais de criação alimentados com milho e o fato de sofrer de obesidade. É importante ressaltar que apontar que encontrar uma proporção muito maior de proteína animal do que proteína vegetal no cabelo – e, portanto, na dieta de uma pessoa – é um sinal de risco para doenças cardiovasculares.

Juntamente com as leituras de cabelo, os pesquisadores estabeleceram tendências geográficas no índice de massa corporal (IMC), que podem ser usadas para determinar se uma pessoa tem um estilo de vida saudável. De fato, em alguns estados americanos, a altura, mas também o peso, são anotados no momento da emissão da carteira de motorista. Os biólogos foram capazes de determinar uma correlação entre abundância isotópica e a taxa de excesso de peso em determinadas áreas estudadas. Como uma medida de longo prazo da dieta de uma pessoa, essa medida [via relações isotópicas] pode ser usada para entender as escolhas alimentares em diferentes faixas etárias e diferentes grupos socioeconômicos.

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