O cobalto e sua exploração nada sustentável

Seu nome evoca uma imagem de azuis profundos e vívidos, mas quando é extraído do solo na forma de minério, quase não há um indício do matiz rico ao qual ele empresta seu nome. Na República Democrática do Congo, que produz mais da metade do suprimento mundial, o cobalto assume a forma de um mineral opaco acastanhado que pode facilmente ser confundido com pequenos torrões de terra.

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Infelizmente, as pessoas morrem pelo mineral, isso porque o cobalto tem uma propriedade importante. Ele é usado na medicina de imagens, radioterapia do câncer e esterilização de equipamentos médicos, também está nas baterias recarregáveis de smartphones e laptops. O cobalto é um dos componentes das baterias de íon de lítio que alimentam veículos elétricos e armazenam energia solar, eólica e outras fontes renováveis. Essa característica lhe confere papel essencial na transição dos combustíveis fósseis para a energia verde. Um relatório produzido pela McKinsey & Company prevê que a demanda global por cobalto aumentará 60% acima dos níveis de 2017 até 2025, com baterias projetadas para compor mais da metade desse uso.

Cerca de 60% do suprimento mundial de cobalto vem da República Democrática do Congo (RDC), onde quase três quartos dos cidadãos vivem em extrema pobreza. Cerca de um quinto do cobalto extraído na RDC vem de minas artesanais de pequena escala. Pessoas, incluindo crianças de até 7 anos de idade, trabalham em condições perigosas sem luvas para protegê-las da dermatite de contato, respirando poeira carregada de cobalto associada, causa doenças pulmonárias potencialmente fatais. A maior parte da extração de cobalto na RDC ocorre em grandes minas industriais. Dummett diz que eles vêm com seus próprios problemas, como poluição. Infelizmente, há muita pouca informação do impacto ambiental causado pelas grandes minas de cobalto.

Por outro lado, a mineração de cobalto na Austrália, onde o cobalto é obtido como um subproduto da extração de cobre e níquel. Embora, a mineração na Austrália seja altamente regulamentada, pesquisadores descobriram que esse método de extração de cobalto tem um alto impacto ambiental, principalmente por causa das emissões de gases de efeito estufa geradas pelos combustíveis fósseis usados no processo.

Diligência devida

Fora da RDC, as questões sociais e ambientais associadas à mineração de cobalto são amplamente desconhecidas há algum tempo. No entanto, a crescente demanda por cobalto para sustentar a transição energética chamou a atenção internacional.

É por isso que agora há um novo foco dos usuários finais, como empresas de tecnologia e consumidores, na cadeia de fornecimento de cobalto, com algumas das maiores empresas de tecnologia do mundo encorajadas a fazer a devida diligência no cobalto que incluem em seus produtos e certificar-se que eles sejam capazes de rastrear este elemento por toda a cadeia de abastecimento e garantir que seja adquirido com responsabilidade ambiental.

Reciclar ou substituir

Outra via que está sendo explorada para reduzir os impactos adversos da extração de cobalto é a reciclagem aprimorada, o que reduziria a necessidade de mineração em primeiro lugar. Em fevereiro de 2019, o Departamento de Energia dos EUA investiu em uma planta piloto chamada ReCell Center para explorar maneiras econômicas de recuperar o lítio e o cobalto das baterias de íon de lítio. Quase ao mesmo tempo, lançou um prêmio de US $ 5,5 milhões para soluções de coleta, armazenamento e transporte de baterias de íon de lítio descartadas. Enquanto isso, o Reino Unido tem sua própria iniciativa de reciclagem de baterias, chamada Reutilização e Reciclagem de Baterias de Íons de Lítio, ou R e LiB, focada na recuperação de materiais valiosos como o cobalto dessas baterias.

Uma empresa japonesa, Sumitomo Metal Mining Co., Ltd., anunciou recentemente que desenvolveu um método para derreter baterias gastas de veículos elétricos e recuperar o cobalto. No entanto, a empresa reconhece que levará algum tempo até que grandes quantidades de baterias usadas estejam disponíveis para reciclagem.

Que tal acabar com o cobalto por completo, como a Tesla anunciou recentemente que estava planejando fazer? Um mineral fica eticamente manchado, há a tentação de excluí-lo da cadeia de abastecimento e buscar uma alternativa. Mas a pesquisa da Tesla descobriu que nenhum mineral de transição é perfeito; lítio, manganês, níquel e zinco estão todos associados a violações dos direitos humanos.

Fonte:

Ensia