Um pouco de história do bafômetro

Até muito recentemente, a maioria de nós mal pensava duas vezes em respirar. Tão essencial quanto para a vida e sobrevivência, nós o tínhamos como certo, um ato tão natural quanto respirar bem. Desde que a pandemia Covid-19 começou a varrer o mundo, no entanto, todos nós nos tornamos mais conscientes de nossa própria respiração e especialmente da respiração daqueles com quem temos contato próximo. Mas há muito mais que pode ser aprendido com a composição e química do ar que exalamos.

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Cheirar o hálito de uma pessoa foi um dos primeiros testes diagnósticos conhecidos, mesmo já na época romana. O cheiro adocicado de acetona no hálito de uma pessoa era um forte indício de que ela sofria de diabetes mellitus. A tecnologia de análise respiratória avançou consideravelmente desde então, e as pessoas estão mais familiarizadas principalmente com o teste de alcoolemia em blitz policial. Outros testes foram desenvolvidos e hoje são usadas para diagnosticar doenças pulmonares, incluindo Covid-19.

No século 19, as pessoas curiosas sobre os efeitos das bebidas alcoólicas no comportamento se perguntavam se o etanol deveria ser tratado como alimento, medicamento ou veneno. Isso coincidiu com o rápido desenvolvimento da química analítica e a aplicação dessas técnicas para analisar espécimes biológicos. A descoberta de que uma pequena proporção do álcool que uma pessoa havia consumido era mensurável em amostras de sangue, urina e ar exalado foi um pré-requisito para o desenvolvimento posterior de testes de intoxicação.

O primeiro instrumento prático para análise da respiração foi batizado de Breathalyser – o nome dado ao primeiro instrumento produzido em meados da década de 1950, mas uma palavra agora usada para qualquer dispositivo desse tipo. Os primeiros instrumentos para análise da respiração eram muito volumosos e difíceis de carregar, mesmo assim, como acontece com os dispositivos eletrônicos portáteis que usamos hoje, os instrumentos foram calibrados para traduzir as leituras em concentrações equivalentes de álcool no sangue.

Ao longo dos anos, três tecnologias analíticas básicas foram incorporadas aos instrumentos usados pela polícia para a análise do álcool no ar expirado – fotometria, espectroscopia e tecnologia de célula de combustível – e diferem em exatidão, precisão, especificidade e facilidade de uso. No bafômetro original, o ar exalado foi passado através de uma mistura de dicromato de potássio (K2Cr2O7) e ácido sulfúrico em um frasco de vidro.

Os cristais de dicromato de potássio oxidam qualquer etanol presente, e a mudança de cor associada no agente oxidante de laranja-amarelo para azul-verde pode ser medida e usada para calcular a concentração de álcool na amostra de ar expirado original. Métodos analíticos quantitativos mais precisos, particularmente espectroscopia de infravermelho, vieram à tona nas décadas de 1970 e 80, e o método predominante incorporado nos testes manuais de triagem de beira de estrada em uso hoje é a oxidação eletroquímica. O etanol serve como combustível e, quando oxidado, gera um sinal elétrico mensurável. Os pequenos dispositivos eletrônicos portáteis usados pelas forças policiais em todo o mundo são todos baseados na oxidação eletroquímica.

Esses pequenos dispositivos, no entanto, não são precisos ou precisos o suficiente para serem usados como prova em tribunal. Se o teste de bafômetro na estrada for positivo, o suspeito é levado à delegacia de polícia mais próxima para um teste de bafômetro mais sofisticado – na maioria das vezes usando espectroscopia de infravermelho – em condições ambientais controladas. Isso é necessário para que um processo seja bem-sucedido, mas não é o ideal: as concentrações de álcool no sangue caem à medida que o etanol é metabolizado no fígado, então um motorista que, de acordo com o teste na estrada, está um pouco acima do limite legal provavelmente estará abaixo do limite quando o segundo teste probatório é realizado. É claro que isso pode ser permitido, mas é difícil contabilizar as taxas metabólicas variáveis do etanol no corpo, que podem variar de 10 a 25 mg por 100 ml de sangue por hora.