Antimônio, o mais importante na história humana

Antimônio

Percorrendo a tabela periódica, existem poucos elementos cujos símbolos químicos não são derivados da língua inglesa. Embora ferro, ouro ou prata possam vir imediatamente à mente, o antimônio também faz parte dos elementos cujo símbolo vem do latim. Seu símbolo Sb vem do latim stibnum, que também dá nome ao mineral em que o antimônio é mais comumente encontrado: a estibnita (Sb2S3), usada pelos antigos egípcios como cosmético para os olhos devido à sua rica cor preta.

Autores gregos e latinos antigos se referiam a ele usando variantes do nome stibium, então de onde veio o “antimônio”, o termo medieval que permaneceu até os dias de hoje? Uma etimologia popular, mas provavelmente fantasiosa, é que ele é derivado do antimoine francês que significa anti-monge. Muitos dos primeiros alquimistas eram monges que acreditavam ser possível transformar o antimônio em ouro – mas, infelizmente, desconheciam sua toxicidade e realizaram experimentos alquímicos sem um jaleco ou óculos de segurança à vista. O mais provável, porém, é que o nome derive do grego ἀντίμόνος (antimonos), que significa contra a solitude, refletindo o fato de que o elemento 51 raramente é encontrado naturalmente em seu estado metálico.

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O antimônio é venenoso por inalação e ingestão, e foi considerado cancerígeno, embora os mecanismos exatos de sua toxicidade ainda não sejam claros. Isso, no entanto, não impediu o elemento 51 de encontrar um papel na medicina ao longo da história. Além da maquiagem para os olhos, a estibnita era usada como medicamento para a pele na Grécia Antiga. Na Idade Média, era prática comum engolir pelotas de antimônio inteiras para induzir o vômito e como laxante; isso estava em sintonia com a crença médica da época de que os ‘maus humores’ precisavam ser expulsos do corpo. Era um metal caro e, por isso, os pellets eram frequentemente recuperados para reutilização e até passados de geração em geração – embora não fosse o melhor remédio, era certamente um método de reciclagem inovador! Uma alternativa mais refinada, geralmente usada em 1600, depois que as pelotas foram proibidas,

Longe de ser um tratamento médico eficaz, foi sugerido que o uso excessivo de terapia com antimônio pode ter contribuído para a morte prematura de Mozart com apenas 35 anos. Hoje, alguns compostos de antimônio pentavalente encontraram uso médico adequado como tratamento para leishmaniose, uma doença parasitária principalmente encontrados no mundo em desenvolvimento.

A liga de antimônio com outros metais também tem sido usada há muito tempo como uma tática para melhorar a dureza e a resistência à tração; quando Gutenberg inventou a impressora em 1400, os blocos de metal eram feitos de uma liga de chumbo-estanho-antimônio. Hoje, ligas semelhantes são usadas nas placas das baterias de chumbo-ácido. O antimônio elementar também é considerado um material de ânodo promissor para baterias de íon de lítio de alta densidade de energia, devido à sua alta capacidade teórica quando litiado a Li3Sb.

Desde os tempos antigos até os dias atuais, desde o uso de metal e estibnita até a incorporação cuidadosa de pequenas quantidades em ligas e cerâmicas, o antimônio historicamente encontrou todos os tipos de aplicações. O antimônio foi um mineral estratégico crítico usado durante a Segunda Guerra Mundial pois ele foi usados em todos os tipos de aplicações militares, incluindo a fabricação de balas perfurantes, formulações explosivas, chumbo endurecido para balas e estilhaços, primers de munição, munição traçadora, armas nucleares e produção, produção de trítio, sinalizadores, roupas militares e equipamento de comunicação. Ele é o elemento chave na criação de aço de tungstênio e no éendurecimento de balas de chumbo, duas de suas aplicações mais importantes durante a Segunda Guerra Mundial.

Antes do início da guerra, os Estados Unidos dependiam quase inteiramente da China para seu suprimento de antimônio. Quando esse fornecimento foi cortado pelo Japão, a América teve que encontrar outra fonte desse mineral importante. Felizmente para os EUA naquela época, uma mina de ouro no centro de Idaho, chamada de mina Stibnite, foi capaz de aumentar a produção do antimônio que é um elemento do minério da mina e ajudou a preencher o vazio.

A mina Stibnite acabou produzindo 90% da demanda americana de antimônio durante a guerra e foi fundamental para a produção de 40% do aço de tungstênio necessário para o esforço militar. Após a guerra, a produção da mina Stibnite diminuiu gradualmente e suas operações foram totalmente encerradas em 1997.

Desenvolvimentos futuros em eletrônica podem depender da localização e ambiente precisos dos átomos de antimônio, arranjados com tanto cuidado quanto uma rainha do Egito Antigo aplicando maquiagem à base de estibnita.

Fonte:

Nature Chemistry

Forbes

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