Van Gogh pintou uma planta venenosa

A estrofe (Strophantus kombe) é uma planta que era usada pelos guerreiros Inees, uma tribo do Gabão. Esses guerreiros untavam as pontas de suas flechas com estrofe, uma planta nativa da África tropical, para causar a morte de suas vítimas. Este vegetal contém um composto químico chamado ouabaína ou estrofantina, capaz de causar parada cardiorrespiratória. Esse efeito, comum a todos os glicosídeos cardíacos, deve-se ao fato de inibir uma bomba enzimática responsável por regular a saída de sódio e a entrada de potássio em nível celular.

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Uma espécie da mesma família da estrofe é a digitalis (foxglove), uma planta que pode ter sido prescrita para van Gogh por causa de sua epilepsia. O histórico conhecido de seu médico e a presença da planta em um quadro de van Gogh faz acreditar que isso tenha de fato acontecido.

Digitalis é, na verdade, uma mistura de vários compostos diferentes que hoje são separados e usados individualmente para tratar doenças cardíacas. Um dos compostos, a digoxina, é listado pela Organização Mundial de Saúde como um medicamento essencial devido ao seu enorme benefício no tratamento de ritmos cardíacos anormais, como a fibrilação atrial. A digoxina tem dois efeitos no coração.

Em primeiro lugar, ajuda a controlar os sinais elétricos que são enviados pelo coração para fazer com que as células batam de forma coordenada, produzindo um batimento cardíaco. Em segundo lugar, faz com que as células cardíacas individuais se contraiam mais lenta e fortemente, melhorando a eficiência da ação de bombeamento para mover o sangue pelo corpo.

Para atingir esses efeitos no coração, a digoxina e compostos relacionados interagem com a enzima Na+/K+ ATPase. A digoxina é uma droga muito potente, a dose terapêutica é minúscula e está muito próxima do nível que também pode produzir intoxicação digitálica. Essa estreita lacuna entre uma dose terapêutica e potencialmente prejudicial simplesmente não seria tolerada em um novo medicamento sendo colocado no mercado. No entanto, o benefício indiscutível da digoxina e sua longa história de uso significa que ela é uma parte vital da medicina moderna.

Porque a droga está em uso há muito tempo – mais de 200 anos, desde o médico William Withering defendeu seu uso em 1775 – tivemos muito tempo para entender como a droga funciona e os potenciais efeitos colaterais. Os pacientes que tomam digoxina são monitorados cuidadosamente e vários antídotos foram desenvolvidos para tratar overdoses.

O problema, como acontece com todas as drogas, são os efeitos colaterais. Para alcançar seus efeitos no coração, a digoxina e compostos relacionados interagem com a enzima Na+/K+ATPase. A forte interação da digoxina com a enzima significa que ela é muito potente, mas a Na+/K+ ATPase é distribuída por todo o corpo. Portanto, é a interação entre a droga e as enzimas localizadas em outras partes do corpo que é a causa dos efeitos colaterais. Os problemas mais comuns associados à digoxina são náuseas e perda de apetite, mas seus outros efeitos são mais intrigantes.

Concentrações particularmente altas da enzima-alvo da digoxina são encontradas nas células do cone na retina do olho. Estas são as células que nos dão nossa percepção das cores. É muito raro, mas algumas pessoas que tomam digoxina e medicamentos relacionados podem ter visão turva ou uma coloração amarela em tudo que veem, conhecido como xantopsia. Ocasionalmente, os pontos de luz podem parecer ter halos coloridos ao seu redor. Mais raros ainda são os efeitos no tamanho da pupila, como dilatação, constrição ou mesmo pupilas de tamanhos desiguais.

Os efeitos da intoxicação digitálica foram sugeridos como a causa do “período amarelo” de Van Gogh e do céu espetacular que ele pintou em A noite estrelada. Provas mais circunstanciais vêm dos dois retratos que Van Gogh produziu de seu médico, Paul Gachet, mostrando-o segurando uma flor de dedaleira. Um dos autorretratos de Van Gogh também mostra pupilas desiguais.

Tudo isso é muito interessante, mas é pura especulação. Van Gogh pode não ter tirado digitalis e talvez simplesmente tenha gostado da cor amarela e do efeito das cores giratórias em torno das estrelas que pintou. O tamanho desigual da pupila em seu autorretrato pode ter sido o resultado de um simples deslize do pincel.

Existem também muitos outros fatores a serem considerados. Van Gogh era conhecido por beber grandes quantidades de absinto (embora não o suficiente para produzir a percepção da cor amarela), bem como terebintina (que pode afetar a visão, mas não a percepção das cores). Qualquer que seja a razão para as escolhas artísticas particulares de Van Gogh, ainda podemos apreciar sua notável produção de uma vida tão tragicamente curta.

Fontes:

The Guardian

Wikipedia

ABC Ciência